Skip to main content

Midland Living

Repairing Communication & Hope

Jan 17, 2019 10:25AM
written by kayley howard | photos provided by the aphasia center of west  texas
Think  for  a  moment  about  all  the  things  you  do  in  your  day  that  requires  language  to  express  yourself  and  understand  others;  saying  good  morning  to  your  spouse,  reading  a  recipe,  looking  up  the  weather  report,  responding  to  email,  making  a  grocery  list,  or  calling  a  friend.  It  is  difficult  to  imagine  your  day  without  some  form  of  communication,  but  this  is  a  reality  for  individuals  diagnosed  with  aphasia.

Aphasia  is  a  communication  impairment  caused  by  a  traumatic  brain  injury,  typically  a  stroke.  It  affects  a  person’s  expression  and  understanding  of  language,  as  well  as  the  ability  to  read  and  write.  The  Aphasia  Center  of  West  Texas  is  a  non-profit  organization  that  connects  people  with  aphasia  to  a  vast  network  of  resources  and  weekly  support  groups.  It  is  a  safe  place  for  area  residents  to  learn  communication  strategies  and  practical  tips  that  help  relieve  the  daily  frustration  of  living  with  aphasia.  

 Kitty  Binek,  Executive  Director  of  the  Aphasia  Center  of  West  Texas,  described  aphasia,  explaining,  “It’s  like  going  to  a  foreign  country  where  we  don’t  read,  speak,  or  write  the  language.  We  are  certainly  the  same  person  when  we  get  off  the  plane  in  that  country,  but  we  may  not  look  as  smart;  we  might  have  a  difficult  time  communicating,  revealing  our  competence,  and  maneuvering  in  their  world.”  Aphasia  affects  more  than  2.5  million  individuals  in  the  United  States  and  approximately  one  in  every  250  people  in  the  Permian  Basin.  Approximately  one  in  three  stroke  survivors  are  diagnosed  with  this  communication  disorder.  The  Aphasia  Center  of  West  Texas,  founded  in  2002,  is  a  privately-funded  center  that  serves  adult  patients  within  the  Permian  Basin.  The  center  is  one  of  two  independent  aphasia  centers  in  the  state  of  Texas,  the  other  center  is  located  in  Houston.  

The  Aphasia  Center  does  not  treat  aphasia  medically,  but  instead,  provides  a  toolbox  for  members  and  their  families  to  better  navigate  the  difficult  aspects  of  living  with  aphasia.  “We  are  not  a  medical  facility,”  remarked  Binek.  “We  are  not  in  competition  with  other  rehabs.  We  are  all  part  of  the  continuum  of  care,  yet  the  Aphasia  Center  addresses  broader  issues  like  maintaining  friendships,  environmental  adaptations,  personal  identity,  and  returning  to  social  activities.”  After  an  aphasia  diagnosis  and  traditional  treatment,  an  individual  needs  a  next  step.  Binek  noted  that  the  Aphasia  Center  has  great  partnerships  with  local  hospitals  and  rehabilitation  centers.  “Thank  God  there’s  the  Aphasia  Center  where  they  can  come  and  get  a  community,  a  life  line  of  support,  help  and  have  fun,”  Binek  said.  “Many  speech  pathologists  love  the  Aphasia  Center  because  they  have  something  to  offer  their  patients.”

 " The  Life  Participation  Approach" is  a  holistic  approach  proven  to  positively  influence  a  person’s  ability  to  re-engage  in  life’s  interactions  and  activities  in  spite  of  aphasia." -Binek 

The  Aphasia  Center  uses  a  life  participation  approach  to  overcoming  communication  barriers.  “What  we  do  here  is  a  social  model  of  service  that  is  overseen  by  medical  professionals,”  Binek  stated.  “They  have  been  trained  in  what  is  starting  to  be  recognized  as  best  practices  for  people  with  aphasia,  the  Life  Participation  Approach  to  Aphasia.”  Binek  also  explained  that  “The  Life  Participation  Approach”  is  a  holistic  approach  proven  to  positively  influence  a  person’s  ability  to  re-engage  in  life’s  interactions  and  activities  in  spite  of  aphasia.  This  method  looks  at  all  parts  of  an  individual’s  life;  the  whole  language  environment,  specifically  their  communication;  it  considers  additional  impairments  or  immobility;  and  it  assesses  their  personal  life,  hobbies,  feelings,  and  attitudes.

 Programming Aphasia Center Conversation Group

The  members  of  the  Aphasia  Center  enjoy  a  variety  of  activities;  gardening,  cooking,  book  club,  music,  photography,  debate,  and  computer  lab,  that  allow  them  to  practice  adaptive  communication  techniques,  develop  meaningful  friendships,  and  regain  a  level  of  control  of  their  lives.  “We  don’t  call  them  patients  or  clients,” explained  Binek,  “they  are  members  because  they  purchase  a  membership.  Much  like  you  go  to  a  gym  for  a  physical  workout,  our  members  come  here  for  a  communication  work  out.”
Being  in  public,  going  to  restaurants,  museums,  theaters,  or  shopping  can  be  overwhelming  and  hard  to  navigate  for  someone  coping  with  aphasia.  The  center  hosts  a  monthly  ‘out  and  about’  group  activity  that  allows  the  members  (with  the  safety  net  of  a  trained  volunteer)  to  take  their  newly  acquired  tools  and  utilize  them  in  the  community.  “It’s  all  about  communication  accessibility  and  accessibility to  our  community,”  said  Binek.  “Our  hope  is  that  they  will  be  able to gain the  confidence they  need to  later go  out  and  do  it on  their own.”

 Programming Family Education

Not only does this therapy help members build  communication  confidence,  it  also  has  an  educational  component  for  the  community.  Liaisons  are  able  to  use  these  outings  to  advocate  for  people  with  aphasia  and  educate  local  businesses  on  how  to  best  serve  people  with communication barriers, making our region more  communication-accessible.  “Awareness is such  a  big  deal  for  us,”  said  Binek.  “Aphasia  is  a tough  word  –  if  you  can’t  communicate, it  makes  it  hard  to advocate.”

Gardening Group-

Being  in  public  -  going  to  restaurants,  museums,  theaters,  and  shopping  -  can  be  overwhelming  and  hard  to  navigate  for  someone  coping  with  aphasia. 

The Aphasia Center of West Texas was the second  independent  aphasia  center  in  the  United  States.  It  began with a small group of adults  who, as  a  result of  stroke,  acquired  aphasia.  After being  discharged  from  traditional  speech therapy, they found themselves  facing  social  isolation,  boredom, and  a dramatically  changed  life.  Binek  said  individuals  and  community leaders  saw  a  need  for  people  to  have  a  say,  to  have  a  voice,  in  their  own  lives  despite their  aphasia.  They began to question if there was  more  to offer  or  if  there  was  a  service  that  could  alter  this  diagnosis.  In  2001, the  Scarborough-Linebery  Foundation,  Midland  Memorial  Hospital  Foundation,  Manor  Park and  others joined forces in an effort to respond to the need  for  care  for  people  coping  with  aphasia  in  West  Texas.

 Out & About with the Odessa Jackalopes hockey team  

Nancy  Anguish  became  founding  board  president  in  2001;  a  board  of  directors  was  recruited  in  March  of  2002;  first  members  joined  in  October  of  the  same  year,  and  the  organization  achieved  501c(3)  status  by  February  of  2003.  Soon  after,  the  Abell-Hanger  Foundation,  Permian  Basin  Area  Foundation  and  others  invested  in  the  idea  of  this  non-profit  organization.  In  2013,  after  realizing  the  need  for  a  resource  for  aphasia  service  providers,  the  Aphasia  Center  of  West  Texas  helped  birth  a  national  organization  called  Aphasia  Access.  In  2015,  it  was  launched  at  Boston  University.  Today,  the  center  has  approximately  30  active  members  but  directly  serves  a  total  of  210  people,  including  family  members.  They  have  a  staff  that  consists  of  two  speech  pathologists,  two  certified  nursing  assistants,  a  community  and  volunteer  liaison,  an  executive  assistant,  and  an  executive  director.  Binek  admits  that  their  volunteers  play  a  vast,  committed  role  and  are  the  bedrock  of  the  Aphasia  Center.

 Aphasia Awareness Concert Volunteers-

" We  feel  really  good  about  the  respite  aspect  of  how  we  are  helping  the  family.    I  think  that’s  one  of  the  biggest  services  we  provide."  - Kitty Binek 

Along  with  the  communication  workout  they  offer  to  the  individuals  with  aphasia,  the  center  also  provides  respite  for  the  family  or  caretakers  directly  involved.  “We  feel  really  good  about  the  respite  aspect  of  how  we  are  helping  the  family,”  Binek  said,  “I  think  that’s  one  of  the  biggest  services  we  provide.” The  Aphasia  Center  is  meant  to  reengage  individuals  with  aphasia  into  life  as  a  whole.  “Our  hope  is  that  they  start  to  reengage  in  areas  of  life  as  they  are  given  the  tools  and  the  communication  techniques  needed  to  access  their  world  again,”  Binek  noted,  “The  aphasia  is  still  there,  it  didn’t  go  away,  but  hopefully  it’s  a  much  smaller  part  of  who  they  are.  They  are  so  much  more  than  their  aphasia.  You  don’t  want  them  to  be  defined  by  it.  Regardless  of  how  much  of  their  speech  they  get  back,  if  we  can  give  them  their  life  back,  then  we  have  really  done  something.” †

For  more  information  on  the  Aphasia  Center  of  West  Texas  visit:

or  call  432-699-1261

Digital Issue Summer 2019

 

  
Newsletter