Skip to main content

Midland Living

When the Trauma of War Never Ends

Dec 20, 2018 01:45PM
Sponsored Content
by  michael  tummillo | photos  by  mark swindler

John  and  Marci  West  are  referred  to  as  Gold  Star  Parents,  a  term  used  to  define  families  who  have  an  immediate  relative  of  the  U.S.  Armed  Forces  who  died  while  in  service.    The  term  ‘Gold  Star’  was  first  used  in  World  War  I,  when  families  flew  flags  with  stars  representing  each  loved  one  fighting  in  the  conflict.  The  flag  had  a  blue  star  for  each  immediate  family  member  serving  in  the  U.S.  military  during  any  period  of  war  or  hostilities.  If  a  loved  one  was  killed  while  serving,  the  blue  star  was  replaced  by  a  gold  star.  The  gold  stars  were  worn  on  clothing  and  added  to  flags  to  let  communities  know  the  sacrifices  made  by  Armed  Forces  members  and  their  families.  The  Department  of  Defense  presents  a lapel  pin  or  a  flag  with  a  gold  star  to  immediate  family  members  of  fallen  service  members.

The  West  family  lost  their  son  in  Afghanistan  in  2010.  “He  was  on  his  third  deployment  when  the  MRAP  he  was  riding  in  was  hit  by  an  IED.    All  five  aboard  were  killed,  included  an  Army  Chaplain,  the  first  Chaplain  killed  in  combat  since  the  Vietnam  War.”  According  to  John,  “The  Permian  Basin  Honor  Flight  is  a  volunteer  group  of  patriot  citizens  who  understand  we  owe  a  debt  of  gratitude  to  our  Veterans  who  served  and  sacrificed  for  us.  Our  mission,  as  shown  on  our  website,  is  to  honor  our  veterans  of  all  eras  and,  in  particular,  WWII,  Korea  and  the  Vietnam  veterans  with  an  all-expense  paid  trip  to  Washington,  D.C.  They  visit  the  memorials  built  in  their  honor,  bond  with  other  veterans  and  often  begin  the  process  of  healing  internal  wounds  they  have  held  inside  for  a  very  long  time.  So  many  of  our  Permian  Basin’s  heroes  never  had  the  opportunity  to  visit  Washington  and  probably  never  would  be  able  to  without  the  support  of  the  Permian  Basin  community.”

 With  our  aging  veterans  passing  away,  it  is imperative  we  fly  as  many  as  possible  each  year  before  it’s  too  late  to  honor  them.

The  West’s  have  been  involved  with  the  Permian  Basin  Honor  Flight  from  the  beginning  with  the  support  and  initial  organization  from  Jack  Barnes,  a  retired  Navy  Chief  Petty  Officer.  West  recalled,  “Jack  was  involved  with  Honor  Flights  in  Amarillo,  Lubbock  and  San  Antonio.  I  was  with  him  at  an  event  in  Lubbock  for  Purple  Heart  recipients  and  Gold  Star  family  members  when  I  noticed  he  knew  most  everyone  there  by  name.  When  I  asked  why  we  did  not  have  an  Honor  Flight  for  the  Permian  Basin,  he  said  nobody  had  offered  to  coordinate  it  and  donate  their  time.  We  knew  we  had  to  get  one  started  and  soon  thereafter,  The  Permian  Basin  Honor  Flight  was  organized  with  several  local  people  volunteering  their  time.”

 

 “Thank  them for their service,  and let them know you are grateful for the sacrifices they and  their families have made and continue to make.” -  John

 

Jack  came  to  the  Basin  and  found  the  initial  group  of  volunteers  and  supporters  to  fund  and  organize  for  the  initial  Honor  Flight.  Many  other  Honor  Flights  go  to  Washington  and  return  the  same  day,  but  we  all  agreed  that  was  not  enough  for  our  Permian  Basin  heroes.  According  to  John,  “All  of  us  on  the  initial  ground  team  agreed,  we  must  properly  honor  these  heroes  by  providing  a  three-day  mission  where  all  the  memorials  are  visited,  time  being  allowed  to  bond,  heal  and  provide  these  men  and  women  that  gave  so  much  to  all  of  us  the  opportunity  of  a  lifetime.” 

The  entire  trip  is  paid  for  by  donations  from  the  local  community;  none  of  the  volunteers  receive  compensation  and many  provide  personal  funds  for  expenses.  Each  flight  is  a  chartered  Southwest  Airlines  flight  of  143  veterans,  guardians  and  support  personnel.    This  includes  medical  staff  and  a  veteran  counselor  to  attend  to  any  physical  and  emotional  needs.

 Our mission, is to honor our veterans of all eras and, in particular, WWII, Korea  and the Vietnam veterans with an all-expense paid trip to Washington,  D.C.  

So,  what  are  the  financial  obligations  required  to  serve  these  veterans?  “The  veteran  incurs  no  expense,”  said  John,  assuredly.  “The  flight,  hotel,  transportation,  send-off  dinner,  clothing,  and  meals  are  all  included.    Costs  have  increased  each year  and  we  anticipate  the  next  flight  to  cost  approximately  $280,000.  The  Permian  Basin  has  been  so  supportive  of  the  past  flights  to  ensure  our  veterans  receive  the  benefits  of  this  mission  that  we  continue  to  volunteer  our  time  and  raise  funds  throughout  the  year  to  make  it  a  reality  for  the  next  group.  With  our  aging  veterans  passing  away,  it  is  imperative  we  fly  as  many  as  possible  each  year  before  it’s  too  late  to  honor  them.  Several  local  businesses  have  been  huge  supporters  of  the  Honor  Flight  and  we  encourage  the  community  to  look  for  them  and  help  with  their  fundraising  efforts  for  the  next  mission.”

John  added,  “We  receive  great  support  from  Congressman  Conaway  and  his  staff.  They  have  helped  us  through  the permit  process  to  congregate  at  the  memorials,  presented  a  flag  flown  over  the  Capitol  to  each  veteran  and  perform  so  many things  behind  the  scenes  that  nobody  ever  sees.  We  cannot  thank  Congressman  Conaway  and  his  staff  enough  for  the  support  they  provide.”  Sadly,  many  veterans  do  not  believe  they  should  be  on  an  Honor  Flight  because  they  were  never  engaged  in  combat.  “Being  in  combat  is  not  a  pre-qualification  to  participate  in  the  Honor  Flight.  Anyone,  male  or  female,  combat  veteran  or  not,  qualifies  to  be  on  the  flight.  We  always  accept  every  application  we  receive  and  then  prioritize  them  based  upon  age  and  health  to  ensure  we  honor  every  veteran  at  the  appropriate  time,”  West  said.  As  such,  all  are  encouraged to visit the website at www.permianhonorflight.org  for  more  information  and  the  application  form.  The  next  flight  is  scheduled  for  May  16-18,  2019.

 “They  visit  the  memorials  built  in  their  honor,  bond  with  other  veterans  and  often  begin  the  process  of  healing  internal  wounds  they  have  held  inside  for  a  very  long  time.”

John  continued,  “There  are  so  many  stories  these  veterans  bring  back.  Some  are  very  personal  and  are  related  to  service  experiences,  and  others  are  from  a  new  friend  or  contact  with  Veteran  Services.  All  of  us  come  back  different,  including  us  non-veterans  who  volunteer  to  help  them  through  the  mission.  We  cannot  thank  the  people  of  the  Permian  Basin  enough  for  their  support  to  send  these  brave  men  and  women  on  an  Honor  Flight.   The  volunteer  support,  financial  support,  as  well  as  their  good  wishes  are  what  this  is  all  about.”

 

Could  it  be  possible  for  a  grateful  nation  to  ever  express  enough  gratitude  to  the  men  and  women  of  our  Armed  Forces,  the  people  who,  working  together,  have  succeeded  in  keeping  our  shores  safe  from  foreign  invasion  while  freeing  people  around  the  globe  from  the  tyranny  of  oppressive  governments?  The  volunteers  who  make  up  the  Permian  Basin  Honor  Flight  know  it  is  never  enough.  With  only  about  1%  of  our  nation  serving  in  the  military,  giving  their  time,  their  service  and  for  many,  their  all,  such  as  the  Gold  Star  families  know,  that  debt  can  never  be  fully  repaid.


So  many  of  our  Permian  Basin’s  heroes  never  had  the  opportunity  to  visit  Washington  and  probably  never  would  be  able  to  without  the  support  of  the  Permian  Basin  community.”

 John  encourages  everyone  to  speak  with  veterans  they  know  from  all  eras  of  service.  “Thank  them  for  their  service, and  let  them  know  you  are  grateful  for  the  sacrifices  they  and  their  families  have  made  and  continue  to  make.  Encourage  the Permian  Basin  veterans  to  send  in  their  application  today  to  be  on  the  next  mission.  Help  us  raise  funds.  Send  a  donation,  coordinate  a  bake  sale,  attend  the  send-off  event,  whatever  it  takes  to  send  a  veteran  you  know,  or  someone  you  just  want  to  say  thank  you  to,  on  the  next  mission.  Before  it  is  too  late  for  them  to  go.” †
 Veterans  on  the  inaugural  flight  at  the  WWII  Memorial 

You can learn more about the Permian Basin Honor Flight and find applications at their website,  www.permianhonorflight.org

 The  Permian  Basin  Honor  Flight  is  an  authorized  hub  of  the  Honor  Flight  Network  and  is  designated  by  the  IRS  as  a  501(c)3  organization.    EIN  47-22155440.
Digital Issue Summer 2019

 

  
Newsletter